Mystère levé sur le « donut » d’Opportunity

Quelques jours avant de fêter son dixième anniversaire sur la planète Mars, le rover Opportunity a envoyé une étrange photo au jour martien, ou Sol, 3540 :

Comparaison d'images  prises par Opportunity dans un intervalle de 13 jours  (crédit: NASA/JPL-Caltech/Cornell Univ./Arizona State Univ.)

Comparaison d’images prises par Opportunity dans un intervalle de 13 jours
(crédit: NASA/JPL-Caltech/Cornell Univ./Arizona State Univ.)

Sur ces images de la caméra panoramique d’Opportunity d’une même parcelle de terrain sur le site « Murray Ridge » en bord du cratère Endeavour, un mystérieux caillou est apparu entre 2 photos.

L’étrange roche, baptisée « Pinnacle Island » par la NASA, a la forme d’un beignet [donut en anglais], couleur claire au centre et foncée sur le pourtourPour découvrir d’où elle vient, les scientifiques ont tout d’abord chargé le rover d’en prélever un échantillon avec son bras articulé. Son analyse a révélé une teneur en sulfate et en magnésium ainsi qu’un taux anormalement élevé de manganèse. Une composition inédite pour des échantillons martiens de surface. D’où les premières hypothèses sur l’origine extra-martienne du caillou : une météorite.

Des images plus récentes ont permis de comprendre l’origine de « Pinnacle Island » : une roche qui a été surnommé « Stuart Island » avec le centre rouge foncé similaire et bord blanc [voir photo ci-dessous, flèche du haut] a été heurtée par l’une des roues du rover, et a été transporté un peu en aval.

Emplacement d'une roche appelée "Pinnacle Island" avant son apparition devant le rover au début de Janvier 2014. (Source : NASA / JPL-Caltech / Cornell Univ. / Arizona State Univ.)

Emplacement d’une roche appelée « Pinnacle Island » avant son apparition devant le rover au début de Janvier 2014.
(Source : NASA / JPL-Caltech / Cornell Univ. / Arizona State Univ.)

Une mystère martien de plus levé…

Plus d’informations sur www.nasa.gov/jpl

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